Ada Byron Lovelace, la encantadora de números

El primer programador de la historia de la informática fue una mujer. Una mujer que vivió y murió en el siglo XIX. Augusta Ada Byron murió hace hoy exactamente 163 años (10 de diciembre de 1815 – 27 de noviembre de 1852 ) sin llegar a cumplir 37 años.

Ada Lovelace.jpgEra hija del célebre poeta romántico Lord Byron y de Anna Isabella Noel Byron, de soltera Anna Isabella Milbanke. Sus padres se separaron dos meses después de su nacimiento y la niña se quedó con su madre. Annabella había quedado muy escarmentada de su relación con lord Byron y no quería nada relacionado con el mundo de las letras, que consideraba muy dañino, así que encaminó la educación de su hija hacia el lado opuesto, las matemáticas.

Ada recibió una instrucción en matemáticas muy severa y estricta. Resultó que tenía un talento natural para los números y llegó a dominar tan bien la disciplina que años más tarde sería conocida como “la encantadora de números”.

Cuando Ada tenía 17 años conoció a Charles Babbage, con el que trabajó para desarrollar la “máquina diferencial”, que se considera antecedente del primer ordenador. Para esta máquina, Ada creó el primer programa de la historia, el primer algoritmo, el primer lenguaje de programación. Incluso se llamó a sí misma “analista”, un concepto totalmente inusitado y avanzado para la época.

Ada Lovelace tuvo intuición para prever el potencial de las máquinas. Desarrolló conceptos que hoy en día se utilizan en informática, como bucle o subrutina. Y llegó a sugerir la utilización de algo que después nos resultaría muy familiar, las tarjetas perforadas .

En 1843 Ada publicó sus notas sobre la máquina analítica, pero las firmó con solamente sus iniciales porque no era época para que una mujer escribiera tales cosas. En su momento se pensó que ella era simplemente la transcriptora de Babagge, aunque en la actualidad se sospecha que es ella quien realmente está detrás de la máquina analítica y no Babagge.

De hecho en el año 1953, estas notas fueron publicadas con el nombre completo de Ada y se reconocieron como una descripción del software de la máquina analítica.

Babbage nunca construyó su máquina, pero en 1991 el Museo de Ciencias de Londres, construyó una “máquina diferencial” basándose en sus dibujos y utilizando sólo técnicas disponibles en aquella época. La máquina funcionó sin problemas

Babbage Difference Engine.jpg

El 8 de julio de 1835, con 19 años, Ada se casó con William King, octavo barón de King, que después se convirtió en Conde de Lovelace, motivo por el cual ella ha pasado a la posteridad con el nombre de Ada Lovelace.

Ada nunca tuvo relación con su padre. Lord Byron se fue de Inglaterra apenas unos meses después de nacer ella y nunca regresó. Murió durante la Guerra de la Independencia griega en 1824, cuando la niña tenía ocho años. Sin embargo, Ada pidió ser enterrada a su muerte al lado de su padre en la Iglesia de Santa María Magdalena, en Hucknall, Nottingham. Y así se hizo.

Ada Lovelace murió de cáncer de útero el 27 de noviembre de 1852 . Una vida corta en tiempo pero larga en beneficios para posteriores generaciones.

Charles Babbage llegó a admirar y apreciar mucho su talento y, de hecho, fue él quien acuñó el apodo de «La encantadora de números». Pero Ada no tuvo en vida el reconocimiento social que merecía, no era posible en la sociedad victoriana que le tocó vivir.

El futuro sí reconoció su importancia. En 1979 el Departamento de Defensa de los Estados Unidos creó un lenguaje de programación basado en Pascal en honor de Ada Byron llamado lenguaje de programación Ada.

Y como suele ocurrir con los genios olvidados, internet pronto hizo suya la figura de esta genial mujer. Cada 14 de octubre blogs de todo el mundo se llenan de entradas sobre ella para celebrar el “Día de Ada Lovelace”, un día que nació en honor de las mujeres dedicadas a la ciencia, tecnología, ingeniería y matemáticas. Fue instaurado a iniciativa de la periodista y escritora Suw Charman-Anderson.

Esther Rubio, doctora en Química y profesora de Física y Química, dedicó su TEDxTalk, en la edición de TEDxGranVía Women del 29 de mayo de 2015, a mostrar la contribución de Ada Lovelace en los orígenes de las tecnologías digitales.


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